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Pandemic Influenza: The Inside Story. Nicholls H, PLoS Biology Vol. 4/2/2006
Pandemic Influenza: The Inside Story. Nicholls H, PLoS Biology Vol. 4/2/2006

La gripe española y sus millones de víctimas mortales: ¿qué fue y por qué se llamó así?

La pandemia de gripe de 1918, también conocida de manera controvertida como "gripe española", fue una pandemia de máxima gravedad y mortalidad, causada por un brote del virus Influenza A del subtipo H1N1. Se calcula que, como mínimo, murieron 40 millones de personas en apenas año y medio, pero otras fuentes apuntan a quizás 100 millones porque por entonces la forma de contabilizar las víctimas era muy pobre.

A diferencia de otras epidemias de gripe que afectan principalmente a niños y ancianos, sus víctimas fueron también jóvenes y adultos saludables, así como animales, entre ellos perros y gatos domésticos.

Se considera la pandemia más devastadora de la historia humana, ya que en solo un año mató entre 20 y 40 millones de personas, y tuvo 2 oleadas más, una en 1919 y otra en 1920.

La enfermedad fue reportada por primera vez el 4 de marzo de 1918, en Fort Riley (Kansas, Estados Unidos) aunque ya en el otoño de 1917 se había producido una primera oleada heraldo en al menos catorce campamentos militares, ya que el origen tuvo lugar en la Primera Guerra Mundial (1914-1918).

Ya por entonces se dio como solución el confinamiento en las casas y el uso generalizado de mascarillas, así como recomendación de medidas de higiene extremas, no dar la mano... Las mismas prácticamente que en nuestros días con la pandemia del coronavirus.

Y si este nuevo coronavirus se llama "SARS-CoV-2" -no confundir con Covid-19, que es la enfermedad que provoca-, la gripe española era provocada por el Influenzavirus A subtipo H1N1, muy parecido al H1N1/09 de la gripe porcina de 2009-2010, que dejó oficialmente unos 18.449 fallecidos, pero se cree que realmente superaron los 100.000.

¿Por qué se llama 'gripe española'?

Recibió el controvertido nombre de gripe española porque la pandemia ocupó una mayor atención de la prensa en España que en el resto de Europa, ya que nuestro país no estaba involucrado en la Primera Guerra Mundial y por tanto no se censuró la información sobre la enfermedad. Era desde nuestro país donde gran parte del mundo pudo conocer más detalles sobre su desarrollo y letalidad.

Pero el origen del virus se acepta que fue Estados Unidos fue el 4 de marzo de 1918 en Camp Funston, uno de los campamentos militares establecidos en Kansas tras el comienzo de la I Guerra Mundial donde se registró el primer caso.

Enfermos y muertos famosos

De esta gripe no se salvaba nadie. Grandes personalidades de la época la padecieron, tales como Manuel García Prieto -presidente del Gobierno de España-, Edvard Munch -pintor noruego-, Guillermo II -emperador de Alemania-, Lloyd George -primer ministro británico-, Franklin Roosevelt - por entonces militar y posteriormente presidente de EEUU- o Woodrow Wilson -presidente de EEUU-.

Entre los muertos más ilustres estuvieron el pintor Gustav Klimt, el poeta Guillaume Apollinaire, el dramaturgo Edmond Rostand, el economista y sociólogo Max Weber, el presidente de Brasil Rodrigues Alves...

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